Benito Juárez

For many Mexican citizens, Benito Juarez remains the most highly regarded of presidents and to this day is the only Mexican president honored with the title of Benémerito de las Americas (Hero of the Americas). Born 1806 to Zapotec Indians, he received a basic seminary education and later graduated with a law degree from the Oaxacan Institute of Sciences and Arts. Juarez became known as an educator, lawyer, and member of the Oaxacan state legislature. After being elected to the national Chamber of Deputies, he emerged as a prominent Liberal leader, helping to draft the Constitution of 1857 that extended rights to Mexican people. One provision of that charter, known as the Ley Juarez, abolished the legal privileges of the Church and the military.

When Conservatives initiated a civil war aimed at annulling this constitution, Juarez led the Liberal forces to victory in the ensuing War of the Reform (1857-1860). When the subsequent French invasion reached Mexico City, he refused to surrender and instead retreated to the north of México. Juarez and Abraham Lincoln shared much in common, sympathizing with each other’s cause during the civil wars faced by their respective nations. After the defeat of the French and the execution of Maximilian, Juarez resumed his duties as president in 1867. He was reelected to that post and served until his death in 1872.

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Para muchos ciudadanos mexicanos, Benito Juárez es el presidente mejor considerado hasta el día de hoy, siendo además el único que ostenta el título de Benémerito de las Américas. De origen zapoteca, nació en 1806 y recibió la educación elemental como seminarista, graduándose de Derecho en el Instituto de Ciencias y Artes de Oaxaca. Alcanzó fama como educador, abogado y miembro del Congreso de ese mismo estado y, después de ser elegido para la Cámara de los Diputados de la Unión, emergió como un destacado dirigente liberal. Contribuyó a redactar la Constitución de 1857, que ampliaba los derechos del pueblo mexicano: una de las provisiones de la Carta Magna, conocida como la «Ley Juárez», abolió los privilegios jurídicos de la Iglesia y del Ejército.

Cuando los conservadores se alzaron en armas para derogar esta constitución, Juárez condujo las fuerzas liberales hacia la victoria durante la guerra civil conocida como «Guerra de Reforma» (1857-1860), y cuando la invasión francesa tuvo lugar a continuación, alcanzando la capital, Juárez se negó a rendirse y se retiró al norte del país. Benito Juárez y Abraham Lincoln tenían mucho en común y compartían una simpatía recíproca por sus causas respectivas durante las guerras fratricidas que tuvieron lugar ambos países. Después de la derrota de los franceses y de la ejecución de Maximiliano, Juárez retomó sus funciones como presidente en 1867, cargo para el que fue reelegido y en el que fungió hasta su muerte, en 1872.

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